Luis von Ahn

¿Por qué un genio de la tecnología que migró hacia los Estados Unidos y se volvió exitoso allá, estaría interesado tanto en lo que ocurre en el país? Esta breve reseña explora quién es Luis Von Ahn y por qué se convirtió en un actor político, sin ser político.

En Guatemala hay personas que parecen haber venido destinadas a volverse íconos de una sociedad. Algunos incluso se caracterizan por tener nombres o apellidos inusuales. Es fácil apostar a que no se conocen Doroteos todos los días, o que no se escucha el apellido Plata muy frecuentemente.

Si bien Luis es un nombre muy común en Guatemala, cuando usted escucha un apellido como von Ahn (se pronuncia fon ˈan), inmediatamente sabe que no es un apellido muy usual por estos rumbos, y desde allí la intriga empieza.

Luis von Ahn podría bien describirse como un genio de la computación. Es el co-fundador de Duolingo, la plataforma que se volvió una de las formas más populares de aprender idiomas en todo el mundo.

Los CEOs de las empresas tecnológicas suelen ser extrovertidos, Elon Musk de Tesla o Evan Spiegel de Snapchat son casos emblemáticos. Pero Luis parece romper ese paradigma.

Cuando la gente escucha hablar a Luis, puede notar algunos detalles de su personalidad: al responder alguna pregunta, muchas veces está viendo hacia abajo, pero no en una postura que denote timidez, sino en una actitud reflexiva.

Luis von Ahn
Von Ahn en entrevista con Fortt Knox.

Y de repente hace contacto visual con su interlocutor con una mirada fija, y es en ese momento que se hace evidente que Luis sabe de lo que está hablando.

Una persona de su equipo lo describe como “micro manager” en el mejor sentido de la expresión: “Cuando entras a su equipo, Luis es una persona que está contigo y te guía en cada paso que das, hasta que estás listo, y luego, te suelta y te deja trabajar”.

 

¿Es posible que nuestra vida digital sea útil para la humanidad?

Luis también es co-creador de Captcha, que evolucionó a reCaptcha, una tecnología para identificar si un usuario es humano o no.

Cuando usted crea una cuenta en alguna plataforma digital, usualmente la plataforma le muestran una serie de caracteres que debe ingresar. Ese conjunto de caracteres se llama Captcha.

La idea del sistema Captcha surgió alrededor del año 2,000 cuando el Director de Tecnología de Yahoo!, (en ese entonces, uno de los gigantes tecnológicos más grandes del mundo) dio una charla a los estudiantes del Doctorado de Ciencias de la Computación de la Universidad Carnegie Mellon, entre los que se encontraba von Ahn.

Este Directivo habló sobre diez cosas que Yahoo no había podido resolver, entre las cuales planteó el problema de que habían personas que estaban creando programas de computación para abrir miles de cuentas de email falsas para enviar spam masivo.

Luis von Ahn y otros estudiantes del doctorado se centraron en este problema y determinaron que una de las cosas que un programa de computación no podía hacer en ese entonces, era leer caracteres distorsionados.

El valor de Captcha es resumido por Luis en este video de hace más de diez años así: “10 segundos de trabajo que sólo los humanos pueden resolver”.

En otras palabras, en esos diez segundos, nuestro cerebro está llevando a cabo una tarea que las computadoras no pueden hacer (aún).

Si bien Captcha es un sistema que logró filtrar miles de cuentas bots que pretendían enviar spam masivo, el uso de este sistema resultaba una pérdida de tiempo para el usuario.

Entonces, el equipo lanzó reCaptcha, un sistema mejorado en el que se mostraban caracteres, pero esta vez, en vez de ser caracteres al azar, eran fragmentos de libros, con los que cada usuario estaba ayudando a digitalizar un libro.

reCaptcha llamó la atención de Google y lo compró por una considerable suma de dinero. A partir de allí, von Ahn empezó a incubar la idea de una plataforma con un fin benéfico para la humanidad.

Duolingo: la forma más popular para aprender idiomas

El conocimiento que Luis acumuló sobre el lenguaje mientras él y su equipo desarrollaron reCaptcha, le llevó a interesarse por el aprendizaje de los idiomas.

Para von Ahn, una de las motivaciones que lo impulsaron a desarrollar Duolingo fue el hecho de que hablar inglés es un atributo que puede incrementar entre un 25% a un 100% los ingresos potenciales de una persona.

Actualmente, Duolingo es una de las apps de educación más descargadas en el mundo con millones de usuarios, y en Play Store, está posicionada como número uno en la categoría Educación, por encima de apps de Google.

Duolingo es actualmente la app más descargada en la categoría Educación para teléfonos Android.

Según von Ahn, sólo en Estados Unidos hay más personas usando Duolingo, que estudiantes en todo el sistema educativo de dicho país.

En este artículo de la revista Slate, Seth Stevenson tiene una peculiar forma de describir a Duolingo: “esta es la forma más productiva de procrastinar que he descubierto hasta ahora”.

Y aunque Duolingo empezó como una iniciativa de impacto social, von Ahn comenta que la empresa se está preparando para salir a cotizar en la bolsa.

En el futuro cercano , la empresa co-fundada por el guatemalteco será pública y pondría en venta sus acciones, así como lo han hecho los gigantes tecnológicos como Facebook, Twitter, Google, Apple, y algunas otras.

Pero más allá de su apasionante historia como emprendedor exitoso en uno de los países con tecnología más avanzada (If I can make it here, I can make it anywhere, es una estrofa de la canción New York de Alicia Keys), Luis von Ahn se ha posicionado como un importante actor social en Guatemala.

 

 

Luis von Ahn, el actor social

Para cualquier persona que tenga éxito en un país al cual emigró en su juventud, sería normal y entendible que no esté al tanto de lo que pasa en su país.

Duolingo tiene sus oficinas en Pittsburgh, una ciudad muy ajetreada y dinámica. Uno de los artículos sobre la empresa de von Ahn describe a la ciudad como “obsesionada con el Machine Learning”

Siendo el CEO de una empresa con un inmenso potencial de crecimiento, en una ciudad como Pittsburgh, es admirable que encuentre el tiempo para estar al día de lo que ocurre en Guatemala.

 

 

¿Cómo se convirtió en un actor político, sin ser político?

Aunque Luis ha publicado sobre Guatemala prácticamente desde que abrió sus cuentas en redes sociales, el interés en la situación política incrementó considerablemente a finales de 2018.

Sobre todo, a raíz de los esfuerzos que varios actores de la política nacional empezaron a fraguar para debilitar y posteriormente expulsar a la CICIG.

Von Ahn es socio de Nómada, un medio que ha desarrollado una importante labor de periodismo investigativo, pero que también ha recibido algunas críticas por supuestamente hacer activismo político.

Y aunque von Ahn tiene un espacio abierto para publicar en dicho medio, en todo el tiempo que ha sido socio, nunca había publicado, hasta que un artículo de la columnista Mary O’Gardy publicado en el Wall Street Journal, señalaba a la CICIG.

Dicho artículo inicia así:

“En la lucha para vencer el crimen transnacional en Centroamérica, los Estados Unidos está financiando a una entidad fiscal de las Naciones Unidas en Guatemala. Sin embargo, estos fiscales de la ONU están metiendo sus narices en el Estado de Derecho y parecen estar usando su poder para politizar el sistema de justicia guatemalteco.

Esto está dividiendo y desestabilizando una democracia pivote en la región. El frágil Estado de Guatemala está en la mira del dictador venezolano Nicolás Maduro y el General de Cuba Raúl Castro. Si sus aliados toman el control del vecino sureño de México, tal como Daniel Ortega lo ha hecho en Nicaragua, esto tendrá implicaciones para la seguridad de México y Estados Unidos”

¿Por qué Mary O’Gardy victimiza a los Estados Unidos, o más bien, señala a la CICIG como aliados de Maduro y Castro?

Un aspecto importante para poner en contexto esta publicación, es que el Wall Street Journal tiene una inclinación hacia el ala Republicana, lo cual en sí mismo no es necesariamente bueno o malo.

En Estados Unidos es claro que hay medios que se identifican con uno u otro partido. CNN se alinea más con el ala Demócrata, mientras que FOX se alinea con el pensamiento Republicano.

 

Este “Media Bias Chart” es un diagrama que muestra la inclinación de los medios en sentido horizontal, y el nivel con que se basan en investigaciones formales, en sentido vertical. Publicado por Ad Fontes Media.

Y en ese sentido, es necesario entender que en general, los Republicanos no tienen una buena relación con la ONU.

De allí que la CICIG, siendo una entidad nacida desde la ONU, tenga varios detractores y escépticos que son Republicanos. Por ejemplo, Marco Rubio, Mike Pompeo y Nikki Haley, entre muchos otros.

Entonces, la primera vez que Luis von Ahn publica un artículo en Nómada, fue para contestarle a Mary O’Grady. El artículo se titula “Estimado Wall Street Journal y señora O’Grady: La CICIG es la mejor opción contra la Corrupción

 

Ese artículo se publicó en español e inglés y ambas versiones tuvieron un alcance impresionante en redes sociales.

Y ese artículo significó un parteaguas en la figura de Luis, porque fue de las pocas personalidades que se atrevió a sentar una postura definida.

Mientras muchas personalidades, influencers y artistas parecían ignorar el tema o adoptar una postura “moderada”, von Ahn, dejó claro que apoyaba los esfuerzos de la CICIG.

Pero también fue un parteaguas porque a partir de allí, von Ahn empezó a publicar más frecuentemente en sus redes sociales tuits y mensajes en Facebook expresando su apoyo a la CICIG y su preocupación por el actuar del actual gobierno.

Uno de ellos fue un reto directo al presidente, en los días en que, mediante varias estrategias de los Ministerios de Gobernación y Relaciones Exteriores que reñían con las resoluciones de la Corte de Constitucionalidad, suspendieron el trabajo de la CICIG en Guatemala.

Cualquier otra personalidad de la industria tecnológica pensaría que ser un actor cívico va en detrimento de la marca personal, pero no Luis. Prefirió reducir su número de admiradores e incluso ganarse algunos detractores, en aras de ser fiel a lo que cree, a lo que defiende.

Luis puede no ser un experto en política, puede no vivir en Guatemala, pero aún así, está capitalizando su popularidad para dejar claro que la lucha contra la corrupción es un compromiso que cada ciudadano debe asumir, aún si por eso se reciben criticas y adjetivos infundados.

 

 


Imagen destacada tomada de www.tomashnetworth.com

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